Μπλα, μπλα, μπλα, μπλα, μπλα, μπλα, μπλα, μπλα, μπλα, μπλα. Αυτή θα μπορούσε κάλλιστα να είναι μια σύνοψη της φετινής σεζόν των Los Angeles Clippers που μας είπαν πάρα πολλά, αλλά τελικά δεν έκαναν τίποτα.

Με την απόκτηση του Kawhi Leonard και του Paul George το περασμένο καλοκαίρι οι συγκάτοικοι των Lakers στο Staples Center μεγαλοπιάστηκαν και αυτοχρίστηκαν η καλύτερη ομάδα του NBA. Όλη την χρονιά μιλούσαν για το πόσο σκληροί είναι, διατυμπάνιζαν ότι διαθέτουν πανίσχυρο ρόστερ, από την πρώτη κιόλας μέρα επαναλάμβαναν ξανά και ξανά πως θα νικήσουν στα playoffs την άλλη ομάδα του Los Angeles και τον LeBron James και βέβαια δήλωναν πανέτοιμοι για την κατάκτηση του πρωταθλήματος.

Ο «βασιλιάς» και οι Lakers τους περίμεναν στους τελικούς της Δύσης εδώ και μέρες για την απόλυτη μονομαχία της φετινής σεζόν, όμως οι Clippers αποδείχτηκαν καλοί μόνο στα λόγια και δεν παρουσιάστηκαν ποτέ στο ραντεβού που είχαν κλείσει μαζί τους από τον περασμένο Οκτώβρη για να τους δείξουν ποιος κάνει κουμάντο. Ο James θα ήθελε πολύ να τους δώσει ένα καλό μάθημα, αλλά τον πρόλαβαν οι Denver Nuggets στον δεύτερο γύρο. Μπορεί να ήταν πίσω 3-1, όμως κατάφεραν να περάσουν επικρατώντας 4-3 και έτσι έδειξαν στους Clippers πως από του χρόνου θα πρέπει να ακολουθήσουν το μοτίβο λιγότερα λόγια περισσότερα έργα αν θέλουν να φτάσουν τουλάχιστον σε σημείο να διεκδικήσουν τον τίτλο.

Αυτός που μιλούσε περισσότερο ήταν ο Paul George που για ακόμα μία φορά εκτέθηκε στα playoffs. Κάθε φορά που κάτι δεν πήγαινε καλά ήταν ο πρώτος που έβγαινε να δικαιολογήσει την κατάστασή ή τον εαυτό του σαν να ήταν ο εκπρόσωπος Τύπου των Clippers και όχι ένας από τους παίκτες τους που θα έπρεπε να κάνει την διαφορά στο παρκέ. Στην κανονική περίοδο προερχόταν από τραυματισμό και στις 48 εμφανίσεις που πραγματοποίησε σπάνια έκανε μεγάλα παιχνίδια, ενώ στην postseason υπήρχαν βραδιές που η ομάδα του έψαχνε να τον βρει. Κανονικά θα έπρεπε να το περιμένει, αφού ήταν ήδη γνωστό πως το παρατσούκλι «Playoff P» είναι απάτη.

Στα 10 χρόνια που αγωνίζεται στο NBA ο 30χρονος forward, έχει αποδειχτεί περίτρανα πως όσο καλός και αν είναι στην κανονική περίοδο στα playoffs, ακόμα και αν δεν παρουσιάζει κακή εικόνα, δεν είναι σε θέση να σταθεί στο ύψος των περιστάσεων. Από το 2016 και μετά μόνο φέτος η ομάδα του πέρασε τον πρώτο γύρο, ενώ στους αγώνες που την έστειλαν σπίτι της δεν μπόρεσε να κάνει τίποτα για να την βοηθήσει. Το 2017 οι Indiana Pacers αποκλείστηκαν 4-0 από τους Cleveland Cavaliers με τον George στο τελευταίο παιχνίδι να έχει 15 πόντους με 5/21 σουτ, την επόμενη χρονιά οι Oklahoma City Thunder έχασαν 4-2 από τους Utah Jazz και η συνεισφορά του στον 6ο αγώνα ήταν 5 πόντοι με 2/16 σουτ, ενώ πέρυσι επέλεξε να αφήσει τον Damian Lillard να σουτάρει ανενόχλητος από πολύ μακρινή απόσταση (σ.σ. ήταν ήδη γνωστό πως μπορούσε άνετα να ευστοχήσει από αυτό το σημείο) και να δώσει την πρόκριση με 4-1 στους Portland Trail Blazers.

Φέτος πάλι οι Clippers τον έχασαν από τον 2ο μέχρι τον 4ο αγώνα της σειράς με τους Dallas Mavericks για τον πρώτο γύρο. Σε αυτές τις τρεις αναμετρήσεις είχε μέσο όρο 11.3 πόντους σουτάροντας με 16% στα τρίποντα και συνολικά 21.3% και παρότι πήρε τα πάνω του στην πορεία, τους απογοήτευσε στο πιο κρίσιμο παιχνίδι. Στον 7ο αγώνα της σειράς με τους Nuggets ηττήθηκαν 104-89 και τον είδαν να έχει 10 πόντους με 4/16 σουτ εκ των οποίων 2/11 ήταν τρίποντα. Μετά τον αποκλεισμό φυσικά ήταν αυτός που έσπευσε να πει πως αυτή δεν ήταν μία σεζόν που αν οι Clippers δεν έπαιρναν το πρωτάθλημα θα θεωρούταν αποτυχημένη, καθώς δεν γινόταν να αποκτήσουν χημεία τόσο γρήγορα. Για να λέμε και του στραβού το δίκιο είπε την αλήθεια, αλλά πλέον ήταν αργά. Ίσως εάν η ομάδα του να είχε αυτή τη νοοτροπία από την αρχή να πετύχαινε κάτι παραπάνω.

Πολλά είπαν επίσης ο Lou Williams με τον Montrezl Harrell. Από εκεί που πέρυσι ήταν απρόσμενα οι ηγέτες της 8ης ομάδας της Δύσης ξεψάρωσαν και νόμιζαν πως έγιναν κάποιοι. Στην κανονική περίοδο έκαναν μια χαρά την δουλειά τους ερχόμενοι από τον πάγκο. Ο Harrell μάλιστα με μέσο όρο 18.6 πόντους και 7.1 ριμπάουντ πραγματοποίησε την κορυφαία σεζόν της καριέρας του και αναδείχτηκε καλύτερος έκτος παίκτης του NBA, βραβείο που την προηγούμενη διετία είχε πάρει ο συμπαίκτης του (σ.σ. με 18.2 πόντους ανά αγώνα ήταν και φέτος υποψήφιος). Στα playoffs όμως υστέρησαν αμφότεροι.

Απέναντι στους Mavericks ο Williams έπαιξε καλά μόνο στις ήττες των Clippers και κόντρα στους Nuggets είχε μόλις 10 πόντους ανά αγώνα σουτάροντας με 14.8% πίσω από την γραμμή του τριπόντου. Ο Harrell επίσης δεν είχε καμία σχέση με τον παίκτη που βλέπαμε στην κανονική περίοδο. Στον πρώτο γύρο η μόνη καλή εμφάνιση που έκανε ήταν στον 5ο αγώνα όπου η ομάδα του επικράτησε με 43 πόντους διαφορά, ενώ στον δεύτερο δεν βοήθησε καθόλου όταν οι Nuggets γύρισαν την σειρά. Παρότι στα τέσσερα πρώτα παιχνίδια ήταν αξιοπρεπής στο 5ο και στο 6ο πέτυχε έξι και πέντε πόντους αντίστοιχα. Τουλάχιστον θα έχει να λέει πως με τους 20 πόντους του ήταν ο μόνος που διασώθηκε από τους Clippers στο 7ο.

Για τον Patrick Beverley τα έχει πει ο Russell Westbrook. Το μόνο που ξέρει να κάνει είναι να μιλάει γιατί στο παρκέ τρέχει άσκοπα πάνω κάτω. Όχι πως δεν είναι καλός αμυντικός, απλά δεν είναι τόσο καλός όσο λέει. Μας έφαγε τα αυτιά πως μπορεί να σταματήσει τον LeBron James και στα playoffs πέρασε απαρατήρητος. Τραυματίστηκε στον πρώτο αγώνα με τους Mavericks και γλίτωσε το μαρτύριο στο οποίο υπέβαλε ο Luka Doncic τους συμπαίκτες του και επέστρεψε στο πρώτο παιχνίδι του δεύτερου γύρου. Στις αναμετρήσεις με τους Nuggets μία αποστολή είχε και αυτή ήταν να κάνει δύσκολη την ζωή του Jamal Murray, που στην προηγούμενη φάση έβαζε 50άρες για πλάκα. Στις ήττες του Denver ο Καναδός περιορίστηκε από τον point guard των Clippers, αλλά στις νίκες του και ειδικά στον 7ο αγώνα, όπου σκόραρε 40 πόντους, έκανε αυτό που έπρεπε.

Ο Beverley μάλιστα ρεζιλεύτηκε εις διπλούν, αφού όσο η ομάδα του είχε το πάνω χέρι είπε πως ο Nikola Jokic δεν είναι σκληρός και κάνει συνέχεια θέατρο για να πάρει σφυρίγματα. Ο Σέρβος center δεν ενοχλήθηκε καθόλου από το σχόλιο του και πρωταγωνίστησε στην μεγάλη ανατροπή που έκαναν οι Nuggets στέλνοντας τους Clippers για διακοπές. Για να μην θυμηθούμε το περιστατικό με τον Lillard σε ένα από τα παιχνίδια που έγιναν στην «φούσκα» του Orlando πριν από τα playoffs. Ο George και ο Beverley χλεύασαν τον point guard των Blazers επειδή έχασε δύο κρίσιμες βολές και αυτός με την σειρά του τους ξεμπρόστιασε υπενθυμίζοντας τους πως έχει αποκλείσει και τους δύο στα playoffs βάζοντας το νικητήριο σουτ. Επίσης προέβλεψε πως και φέτος θα πάνε άπατοι και έπεσε μέσα, καθώς η συμπεριφορά τους ήταν ενδεικτική του κλίματος που επικρατούσε στις τάξεις των Clippers.

Αυτός που συντήρησε αυτή την κατάσταση και επίσης εκτέθηκε ήταν ο Doc Rivers. Ο προπονητής των Clippers ίσως νόμιζε πως αυτή η ευφορία κάνει καλό στην ομάδα του και συχνά πυκνά σιγοντάριζε τις βαρύγδουπες δηλώσεις των παικτών του κρατώντας βέβαια να προσχήματα. Τελικά έγινε ο πρώτος προπονητής στην ιστορία του NBA που αποκλείεται τρεις φορές στα playoffs, ενώ η ομάδα του είχε προηγηθεί 3-1. Του είχε συμβεί ξανά το 2003 με τους Orlando Magic κόντρα στους Detroit Pistons στον πρώτο γύρο και με τους Clippers απέναντι στους Houston Rockets στον δεύτερο το 2015. Οι Clippers δεν έχουν περάσει ποτέ στους τελικού της Δύσης. Στην ιστορία τους είχαν οκτώ ευκαιρίες να προκριθούν και τις έχουν χάσει όλες με τον Rivers να κάθεται στον πάγκο τους στις έξι από αυτές.

Ο μόνος που δεν άνοιξε το στόμα του καθόλου όλη τη χρονιά ήταν και ο μόνος παίκτης των Clippers που ήξερε τον δρόμο προς την κορυφή. Ο Kawhi Leonard έκανε ακριβώς αυτό για το οποίο αποκτήθηκε και τους κουβαλούσε στην πλάτη του καθ’ όλη την διάρκεια της σεζόν. Όσο περνούσε ο καιρός φαινόταν όλο και περισσότερο πως τα περί πλούσιου ρόστερ και ομάδας φτιαγμένης για όλες τις καταστάσεις ήταν ιστορίες για αγρίους. Οι Clippers ουσιαστικά βασίζονταν αποκλειστικά στον Leonard και από την στιγμή που δεν μπορούσαν να τον υποστηρίξουν κατέρρευσαν. Μετά τα περυσινά κατορθώματα του και την κατάκτηση του πρωταθλήματος με τους Toronto Raptors νόμιζαν, όπως και πολλοί εκπρόσωποι των ΜΜΕ στις ΗΠΑ, πως είναι ανίκητος.

Οι Raptors όμως με την φετινή τους παρουσία έδειξαν πως γύρω του είχαν στήσει μια πάρα πολύ καλή ομάδα που μπόρεσε να ξεχωρίσει και χωρίς την παρουσία του. Οι Nuggets πάλι απέδειξαν στους Clippers πως ο Leonard είναι θνητός και πως σε καμία περίπτωση δεν αποτελεί τον καλύτερο παίκτη του NBA. Μετά τους 32.8 πόντους, τα 10.2 ριμπάουντ, τις 5.2 ασίστ και τα 2.3 κλεψίματα που είχε κόντρα στους Mavericks στον πρώτο γύρο, το Denver βρήκε τον τρόπο να τον αναχαιτίσει. Σε δύο παιχνίδια μεν, αλλά πολύ σημαντικά. Στο δεύτερο που ισοφάρισαν την σειρά σε 1-1 τον κράτησαν στους 13 πόντους με 4/17 σουτ και στο 7ο που πήραν την πρόκριση (4-3) του επέτρεψαν να σκοράρει μόνο 14 με 6/22 σουτ. Κατά τα άλλα ήταν άψογος, αλλά οι συμπαίκτες του είχαν το νου τους περισσότερο στο μπλα μπλα παρά στο παιχνίδι.

Μετά από αυτό το στραπάτσο οι Clippers καλούνται να διευθετήσουν τα όποια αγωνιστικά ζητήματα και θέματα χημείας έχουν μα πάνω απ’ όλα θα πρέπει να διορθώσουν το μεγαλύτερο τους πρόβλημα. Την νοοτροπία τους γιατί με τα λόγια πρωτάθλημα δεν παίρνεις και φέτος έμειναν εκεί. Μόνο στα λόγια. Μια καλή αρχή προς αυτή την κατεύθυνση θα ήταν να αναλογιστούν πως δεν θα πρέπει να τους προβληματίζει τόσο το ότι αποκλείστηκαν από τους Nuggets ενώ ήταν μπροστά 3-1, αλλά το γεγονός πως αν δεν είχε τραυματιστεί ο Kristaps Porzingis των Mavericks ενδέχεται να μην περνούσαν καν τον πρώτο γύρο των playoffs.