Η ομάδα του Penny Hardaway μονοπωλεί την επικαιρότητα στο Κολεγιακό Πρωτάθλημα τελευταία, καθώς κατάφερε να φέρει στο NCAA έναν χρόνο νωρίτερα τους δύο καλύτερους παίκτες της τάξης του 2022 από τα αμερικανικά high school και με την προσθήκη του Emoni Bates και του Jalen Duren το Memphis αποκτά βλέψεις για Final 4 και τίτλο.

Οι δύο 17χρονοι βρίσκονταν στο νούμερο ένα και στο νούμερο δύο αντίστοιχα του Top 100 του ESPN με τους παίκτες οι οποίοι θα μεταπηδήσουν από το high school στο NCAA το καλοκαίρι του 2022, όμως αποφάσισαν να πηδήξουν μία τάξη και να αποφοιτήσουν από φέτος με τον Bates να παίρνει θέση στο νούμερο τρία στο Top 100 για το 2021 και τον Duren να τοποθετείται στο νούμερο εφτά. Όλα αυτά σε μία περίοδο που οι περισσότερες ομάδες έχουν κλείσει ήδη τα ρόστερ τους εν όψει της νέας σεζόν, οπότε το Memphis είδε να του παρουσιάζεται μία μοναδική ευκαιρία να αναβαθμίσει το δικό του και να συμπεριληφθεί βάσει δυναμικότητας ανάμεσα στα φαβορί για την κατάκτηση του πρωταθλήματος.

Τα τελευταία εφτά χρόνια οι Tigers (το προσωνύμιο του Memphis) απουσιάζουν από το March Madness, ενώ στο Final 4 του NCAA έχουν να βρεθούν από το 2008 όταν έχασαν στον τελικό από το Kansas 85-78 στην παράταση. Ο Hardaway προσλήφθηκε προ τριετίας με την προοπτική να φέρει καλύτερες μέρες στο κολέγιο από το οποίο πέρασε προτού γίνει σταρ του NBA με τους Orlando Magic και παρότι ακόμα δεν τα έχει καταφέρει διαπρέπει στο να προσελκύει στο Memphis σπουδαία ταλέντα. Το έκανε με τον James Wiseman ο οποίος επιλέχτηκε από τους Golden State Warriors στο νούμερο δύο στο draft του 2020 και τώρα έδωσε ρεσιτάλ κλείνοντας με συνοπτικές διαδικασίες τον Bates και τον Duren τους οποίους έπεισε πως μπορούν να γίνουν εξίσου ισχυρό δίδυμο όπως ο ίδιος με τον Shaquille O’Neal στο NBA στα μέσα της δεκαετίας του ’90.

Ο Bates συμφώνησε δεύτερος κατά σειρά να παίξει για το Memphis, αλλά η δική του προσθήκη είναι αυτή που δίνει άλλη δυναμική πλέον στους Tigers. Πρόκειται για έναν από τους πιο χαρισματικούς παίκτες που έχουν εμφανιστεί ποτέ στο αμερικανικό μπάσκετ σε αυτή την ηλικία και από τα 15 του κιόλας ήταν εμφανές πως διαθέτει τεράστια προοπτική. Με ύψος 2.06 μέτρα αγωνίζεται ως small forward και είναι ένα επιθετικό υπερόπλο. Μπορεί να βάλει τη μπάλα στο καλάθι με κάθε τρόπο, έχει πλούσιο ρεπερτόριο κινήσεων και σε συνδυασμό με την αθλητικότητα του και την ευστοχία του πίσω από την γραμμή του τριπόντου έκανε από τότε κιόλας πολλούς αναλυτές του σχολικού αθλητισμού να πουν πως μπορεί να εξελιχτεί σε κάτι που δεν έχουμε ξαναδεί.

Αποτελεί τον μόνο δευτεροετή που έχει αναδειχτεί παίκτης της χρονιάς στο πρωτάθλημα των high school, καθώς το 2020 είχε μέσο όρο 32.3 πόντους, 9 ριμπάουντ και 2.1 κλεψίματα. Μάλιστα έφτασε να σκοράρει 63 πόντους και να μαζέψει 21 ριμπάουντ στο ίδιο παιχνίδι. Για την ιστορία το συγκεκριμένο βραβείο έχουν πάρει επίσης μεταξύ άλλων ο Kobe Bryant (1996), ο LeBron James (2002, 2003) και από τους πιο πρόσφατους σταρ του NBA οι Karl-Anthony Towns (2014), Ben Simmons (2015) και Jayson Tatum (2016), ενώ και ο Wiseman το 2019 είχε πάει στο Memphis ως παίκτης της χρονιάς. Μετά από αυτή την τρομερή σεζόν συμφώνησε να αγωνιστεί στο Michigan State όταν θα φοιτούσε στο κολέγιο, αλλά στην πορεία να πλάνα του άλλαξαν.

Ο Bates πέρυσι αποφάσισε να αφήσει το Lincoln High School του Michigan και να παίξει για την σχολική ομάδα Ypsi Prep Academy την οποία ίδρυσε και κοουτσάρει ο πατέρας του. Το αποτέλεσμα ήταν αντί να συνεχίσει την ραγδαία εξέλιξη του να κάνει βήματα προς τα πίσω. Τα νούμερα του έπεσαν στους 23 πόντους και τα 5.8 ριμπάουντ ανά αγώνα και τα ποσοστά ευστοχίας του κατρακύλησαν κάτι που σήμανε συναγερμό στις τάξεις των σκάουτερς του NBA. Οι κριτικές για το παιχνίδι του πλέον αντί για διθυράμβους γέμισαν προβληματισμούς και μετά από μια δύσκολη χρονιά πήρε πίσω το «ναι» που είχε πει στο Michigan State προκειμένου να αναθεωρήσει τις επιλογές του πηγαίνοντας τελικά στο NCAA νωρίτερα από ό,τι αναμενόταν αλλά σε άλλο κολέγιο.

Το να παίξει άλλη μία χρονιά σε μια ομάδα που ουσιαστικά ήταν δικιά του και είχε το ελεύθερο να κάνει ό,τι θέλει δεν θα τον ωφελούσε σε καμία περίπτωση. Εκτός αυτού το επίπεδο του ήταν ήδη πιο πάνω από αυτό του ανταγωνισμού που υπάρχει στα high school και έτσι ήξερε καλά πως αν έμενε δεν θα είχε τίποτα να κερδίσει. Γι’ αυτό επέλεξε να ακολουθήσει έναν δρόμο που οι περισσότεροι παίκτες με το δικό του στάτους σε αυτή την ηλικία αποφεύγουν. Ο Bates είναι γεννημένος στις 28 Ιανουαρίου του 2004 και εφόσον δεν μπορεί να δηλώσει συμμετοχή στο draft προτού γίνει 19 ετών (θα είναι διαθέσιμος προς επιλογή σε αυτό του 2023) θα μείνει στο Memphis όχι για μία αλλά για δύο σεζόν ώστε να μπορέσει να προετοιμαστεί όσο το δυνατόν καλύτερα για το NBA.

Ο Duren (center, 2.08 μέτρα) πάλι έχει γεννηθεί στις 18 Νοεμβρίου του 2003 και εφόσον μέσα στο 2022 θα γίνει 19 ετών έχει δικαίωμα συμμετοχής στο επόμενο draft. Αυτός ήταν και ο λόγος που έφυγε από το high school νωρίτερα. Την περασμένη σεζόν άλλαξε σχολείο και φορώντας την φανέλα του φημισμένου Montverde Academy (σ.σ. τα τελευταία χρόνια οι απόφοιτοι του πάνε στο NBA με το τσουβάλι) κυριάρχησε κάτω από τα καλάθια σε βαθμό που στην κατάταξη άλλων γνωστών ιστοσελίδων που ασχολούνται με το σχολικό πρωτάθλημα των ΗΠΑ όπως το Rivals υποσκέλισε τον Bates. Ξεχώρισε για την δυναμική του παρουσία μέσα στο ζωγραφιστό και παρότι δεν είναι παίκτης που θα κάνει την διαφορά με τους πόντους που θα πετύχει οι ειδικοί θεωρούν πως είναι σε θέση να επηρεάσει το παιχνίδι σε μεγάλο βαθμό με την πολύπλευρη συνεισφορά του.

Η εικόνα του είναι σαφώς πιο ενδεικτική από τους αριθμούς του (15.5 πόντοι, 10.6 ριμπάουντ, 2.4 κοψίματα), καθώς μοιάζει τουλάχιστον 2-3 χρόνια μεγαλύτερος ανάμεσα στους συνομήλικους του τους οποίους ισοπέδωνε με χαρακτηριστική ευκολία. Η στιγμή για το επόμενο βήμα ήταν ιδανική όπως και η ευκαιρία που του έδωσε το Memphis να πρωταγωνιστήσει σε ένα σύνολο που θέλει να κάνει πρωταθλητισμό, αφού θα μπορέσει να ανεβάσει κι άλλο τις μετοχές του για το NBA. Εξαιρετική συγκυρία αποτέλεσε και το γεγονός πως ήταν συμπαίκτης με τον Bates σε ένα τουρνουά όπου έγιναν φίλοι και έτσι έπεσε στο τραπέζι η ιδέα να αγωνιστούν μαζί στο NCAA, οπότε η από κοινού έλευση τους στους Tigers ήταν λίγο πολύ συντονισμένη.

Ο Hardaway είχε την δυνατότητα να μιλήσει και με τους δύο ταυτόχρονα και να τους πείσει πως μέσα από το πλάνο που έχει για την αξιοποίηση τους θα επωφεληθούν σε μεγάλο βαθμό. Σκοπός του είναι να βοηθήσει τον Bates να γίνει κάτι παραπάνω από ένας τρομερός σκόρερ και του εξήγησε πως ο ρόλος που θα έχει θα του επιτρέψει να δείξει και να αναπτύξει κι άλλες πτυχές του πλούσιου ταλέντου του. Αυτό θα έχει άμεση επίπτωση και στον Duren, αφού το πρώτο πράγμα που θέλει ο Penny είναι η συνεργασία τους με τον Bates σε ρόλο δημιουργού. Φυσικά επάνω του θα στηριχτεί όλο το αμυντικό πλάνο του Memphis που ελπίζει πως με αυτούς τους δύο στο παρκέ θα γίνει μία από τις καλύτερες ομάδες του Κολεγιακού Πρωταθλήματος.