Με άνοιγμα χεριών που φτάνει τα 2.29 μέτρα ο Chet Holmgren αποτελεί φόβο και τρόμο για όποιον πλησιάζει το καλάθι της ομάδας του όμως τώρα που πηγαίνει στο NBA ως επιλογή των Oklahoma City Thunder στο νούμερο δύο του draft θέλει να ξεδιπλώσει πλήρως και τις επιθετικές του αρετές οι οποίες μπορούν να τον μετατρέψουν φαινόμενο για τα δεδομένα του ίδιου του μπάσκετ.

Παίκτης με ύψος 2.13 μέτρα που να βάζει τρίποντα με άνεση, να διασχίζει όλο το γήπεδο με τη μπάλα στα χέρια για να σκοράρει, να είναι καλός πασέρ, εξαιρετικός ριμπάουντερ και να μοιράζει τάπες με το τσουβάλι η αλήθεια είναι πως δεν έχει υπάρξει ξανά. Ο 20χρονος center φιλοδοξεί να γίνει ο πρώτος του είδους του και γι’ αυτό επιθυμεί στο NBA να έχει περισσότερη ελευθερία κινήσεων στην επίθεση. Τόσο την σεζόν που ολοκληρώθηκε στο NCAA με το Gonzaga όσο και με την εθνική ομάδα των ΗΠΑ στο Παγκόσμιο Πρωτάθλημα Under-19 του 2021, στο οποίο αναδείχτηκε MVP, ο Holmgren ήταν περιορισμένος σε αυτό το κομμάτι διότι ήταν μέλος δύο πανίσχυρων συνόλων όπου η βασική του αποστολή του ήταν να κάνει την διαφορά στην άμυνα.

Μερικούς μήνες πριν το ντεμπούτο του στο Κολεγιακό Πρωτάθλημα λοιπόν μας πρόσφερε μια πρώτη γεύση από τις δυνατότητες του στα γήπεδα της Λετονίας που φιλοξένησε το πιο πρόσφατο Παγκόσμιο Πρωτάθλημα Under-19. Οι 11.9 πόντοι, τα 6.1 ριμπάουντ, οι 3.3 ασίστ και τα 2.7 κοψίματα που είχε κατά μέσο όρο σε 21.4 λεπτά συμμετοχής του έδωσαν το βραβείο του πολυτιμότερου παίκτη της διοργάνωσης και οδήγησαν τους Αμερικανούς στην κατάκτηση του χρυσού μεταλλίου. Ο Holmgren παρουσίασε όλα τα στοιχεία που περιγράψαμε παραπάνω και θα μπορούσε να κάνει πολύ περισσότερα πράγματα (ειδικά στην επίθεση), αλλά όπως μαρτυρά ο χρόνος συμμετοχής του δεν χρειαζόταν.

Παρόμοια ήταν η κατάσταση και στο NCAA όπου βρέθηκε σε μία ομάδα της οποίας η μοναδική ήττα την προηγούμενη χρονιά είχε έρθει στον τελικό του Final 4. Το Gonzaga είχε ξανά βλέψεις για τίτλο και μάλιστα ήταν το νούμερο ένα φαβορί. Αγωνιζόμενος για την κορυφαία επίθεση του Κολεγιακού Πρωταθλήματος (87.2 πόντοι ανά αγώνα) ο Holmgren κλήθηκε να φέρει την άμυνα της στο ίδιο επίπεδο και τελικά το ότι δεν του παραχωρήθηκαν πιο πολλές επιθετικές αρμοδιότητες ήταν ένας από τους λόγους που η πορεία του Gonzaga ολοκληρώθηκε στην φάση των «16» του March Madness. Με 14.1 πόντους ήταν ο δεύτερος σκόρερ του, όμως ανάμεσα στους πέντε παίκτες του που είχαν διψήφιο μέσο όρο πόντων ήταν 3ος σε προσπάθειες με 8.8 και 4ος σε χρόνο συμμετοχής με 26.9 λεπτά.

Στις 32 εμφανίσεις του ο Holmgren πήρε 12 φορές παραπάνω από 10 προσπάθειες και μόνο σε τέσσερις από αυτές τις περιπτώσεις πέτυχε λιγότερους από 18 πόντους. Φανταστείτε πως στο πρώτο του παιχνίδι στο NCAA η στατιστική του κατέγραψε 14 πόντους, 13 ριμπάουντ, 6 ασίστ και 7 κοψίματα με μόλις 4/6 σουτ. Όταν πάλι η μπάλα βρισκόταν περισσότερο στα χέρια του τα αποτελέσματα ήταν ακόμα πιο εντυπωσιακά. Κορυφαία παραδείγματα οι νίκες επί του Bellarmine (18 πόντοι, 8/10 σουτ, 5 ριμπάουντ, 5 ασίστ, 2 κλεψίματα, 3 κοψίματα), του Brigham Young University (20 πόντοι, 7/9 σουτ, 2/5 τρίποντα, 17 ριμπάουντ, 6 ασίστ, 5 κοψίματα) που είναι ευρύτερα γνωστό ως BYU, του Pepperdine (18 πόντοι, 6/11 σουτ, 2/5 τρίποντα, 17 ριμπάουντ, 4 κοψίματα) και του San Francisco (21 πόντοι, 8/12 σουτ, 2/5 τρίποντα, 15 ριμπάουντ, 3 κλεψίματα, 6 κοψίματα).

Μεγαλύτερη αίσθηση φυσικά προκάλεσε ο τρόπος με τον οποίο ξεκίνησε το March Madness. Το Gonzaga κέρδισε το Georgia State 93-72 και ο Holmgren έδωσε μια πληρέστατη παράσταση με 19 πόντους, 17 ριμπάουντ, 5 ασίστ, 2 κλεψίματα και 7 κοψίματα έχοντας 8/13 σουτ. Παρόλα αυτά στο 82-78 επί του Memphis στην φάση των «32» οι προσπάθειες του μειώθηκαν στις μισές. Με 4/7 σουτ κατάφερε να πετύχει 9 πόντους και να τους συνοδεύσει με ισάριθμα ριμπάουντ και 4 κοψίματα, ενώ στην ήττα έκπληξη του επόμενου γύρου από το Arkansas με 74-68 είχε 11 πόντους με 5/9 σουτ, 14 ριμπάουντ και 2 κοψίματα. Τελικός απολογισμός 14.1 πόντοι, 9.9 ριμπάουντ, 1.9 ασίστ και 3.7 μπλοκ με συνολικό ποσοστό ευστοχίας 60.7% και 39% στα τρίποντα.

Τα νούμερα του σε ασίστ και ποσοστό ευστοχίας πίσω από την γραμμή του τριπόντου είναι πλασματικά επί της ουσίας. O Holmgren είναι πολύ πιο αποτελεσματικός δημιουργικά και παρότι διαθέτει ευχέρεια στο μακρινό σουτ τα 3.3 τρίποντα που επιχειρούσε ανά αγώνα στο NCAA δεν είναι ενδεικτικά για τα δεδομένα του NBA. Γι’ αυτό με το που πάρει το ριμπάουντ ή ρίξει μια τάπα θέλει να έχει το ελεύθερο να κατεβάσει τη μπάλα και να επιλέξει ο ίδιος τι θα κάνει. Να επιτεθεί στο καλάθι, να δημιουργήσει μια φάση για έναν συμπαίκτη του ή να πατήσει και να σουτάρει για τρεις επηρεάζοντας το παιχνίδι της ομάδας του στον ίδιο βαθμό που το κάνει και στην άμυνα.

Εκεί είναι πραγματικά απροσπέλαστος. Εκτός από τα τεράστια χέρια του το ακόμα μεγαλύτερο πλεονέκτημα του είναι ο τρομερός συγχρονισμός του. Ο Holmgren διαθέτει μια μοναδική ικανότητα να «ζυγίζει» με τα μάτια τον αντίπαλο του και να του κλείνει τα φώτα όπως λέμε στην μπασκετική διάλεκτο και ας είναι φτερό στον άνεμο. Ζυγίζει μόλις 88 κιλά αλλά όσο και να τον σπρώξει ένας πιο δυνατός ψηλός στην συντριπτική πλειοψηφία των περιπτώσεων που θα επιχειρήσει να τον νικήσει θα δεχτεί στοπ ακαριαία, καθώς κάθε φορά που θα γυρίσει για να σουτάρει θα τον βρει μπροστά του και ας νομίζει πως έχει δημιουργήσει απόσταση ασφαλείας προκειμένου να εκτελέσει.

Στο NBA εμπόδια δεν υπάρχουν. Η πάγια τακτική των ομάδων είναι να αφήνουν τους νεαρούς παίκτες να κάνουν αυτό που κάνουν καλά για να γίνουν ακόμα καλύτεροι σε αυτό και ταυτόχρονα τους βοηθούν να βελτιώσουν τις αδυναμίες τους οπότε ο Holmgren στους Thunder αναμένεται να βρει την ελευθερία κινήσεων που αποζητά. Δεν ήταν τυχαίο άλλωστε πως τους είχε υποδείξει ως τον πιο επιθυμητό προορισμό από τις ομάδες που επέλεξαν στα τρία πρώτα νούμερα του φετινού draft.