Η κατάκτηση του χρυσού μεταλλίου στο EuroBasket κάτω των 20 ετών από την Γαλλία θα μπορούσε να χαρακτηριστεί ως ο θρίαμβος της αθλητικότητας. Οι πρωταθλητές Ευρώπης σε επίπεδο Νέων για το 2023 παρουσίασαν στο Ηράκλειο ένα σύνολο που με όπλα την ταχύτητα, την δύναμη και τις αλτικές ικανότητες των παικτών του κυριάρχησε και στις δύο πλευρές του παρκέ κάμπτοντας ακόμα και την αντίσταση ομάδων που υπερτερούσαν σε ποιότητα.

Παρότι του έλειπαν τα κορυφαία ταλέντα της χώρας σε αυτή την ηλικία (Bilal Coulibaly, Rayan Rupert και Sidy Cissoko επιλέχτηκαν φέτος στο draft του NBA και βρέθηκαν στο Summer League του Las Vegas) ο προπονητής της Γαλλίας, Guillaume Vizade, έστησε μια καλοκουρδισμένη μηχανή η οποία από την ασφυκτική πίεση που άσκησε στην άμυνα δεν άφησε κανέναν αντίπαλο της να πάρει ανάσα και μέσω αυτής έκανε πιο εύκολη την ζωή της στην επίθεση καλύπτοντας και με το παραπάνω τις ελλείψεις της σε τεχνικά χαρακτηριστικά. Οι Γάλλοι έπαιξαν ένα μπάσκετ που χρειαζόταν όπως λέμε μεγάλα πνευμόνια και ήταν οι μόνοι που τα είχαν. Από την 12άδα τους κανένας δεν είχε μέσο όρο συμμετοχής πάνω από 23 λεπτά και όλοι έπαιζαν περισσότερο από 11 διατηρώντας αμείωτη την ενέργεια τους κάτι που ανάγκασε όποιον βρέθηκε απέναντι τους εύκολα ή δύσκολα στο τέλος να καταρρεύσει επειδή δεν μπορούσε να ανταπεξέλθει σε τόσο υψηλό ρυθμό για 40 λεπτά.

Η Γαλλία λοιπόν στην Κρήτη έτρεχε και έτρεχε ασταμάτητα. Πίεζε μανιασμένα τη μπάλα, δεν άφηνε τον παραμικρό χώρο ελεύθερο με τις αλληλοκαλύψεις της να είναι το κάτι άλλο, έκλεβε για πλάκα και εξανάγκαζε τους αντιπάλους της σε 24.5 λάθη ανά αγώνα. Ολοκλήρωσε την διοργάνωση με μέσο όρο 16 κλεψίματα τα οποία οδηγούσαν μονίμως σε αιφνιδιασμούς δίνοντας της άνετο σκορ και γι’ αυτό είχε την κορυφαία επίθεση με 89.9 πόντους. Για να καταλάβετε την διαφορά με τις άλλες ομάδες, προτού δούμε πιο αναλυτικά αυτήν κόντρα σε αυτές που αντιμετώπισε, σε κλεψίματα ακολούθησε η Ελλάδα που πήρε το χάλκινο μετάλλιο με 11.4, σε πόντους η Ισπανία που αποκλείστηκε στους «16» από το Ισραήλ με 76.7, ενώ οι Γάλλοι πρώτευσαν και στις ασίστ με 24.9 την ώρα που καμία άλλη ομάδα δεν είχε πάνω από 19.

Στην φάση των ομίλων οι Γάλλοι κέρδισαν κατά σειρά Γερμανία (80-63), Σλοβενία (81-61) και Ισλανδία (110-45) κάνοντας 17, 17 και 22 κλεψίματα αντίστοιχα. Μετέτρεψαν τα 32 λάθη των Σλοβένων σε 42 πόντους σκοράροντας 50 μέσα από την ρακέτα, αφού σε κάθε παιχνίδι τα περισσότερα καλάθια τους ήταν λέι απ και καρφώματα, ενώ απέναντι στους Ισλανδούς σημείωσαν 38 πόντους από αιφνιδιασμούς, πήραν άλλους τόσους από τα 31 λάθη τους και έβαλαν ξανά 50 μέσα από το ζωγραφιστό. Οι Γερμανοί πάλι ήταν οι μόνοι που τους κόντραραν σε πόντους κοντά στο καλάθι χάνοντας την συγκεκριμένη μάχη με το τιμητικό 48-40 σε αντίθεση με τους άλλους δύο που κατάφεραν να σκοράρουν 22 και 20 πόντους αντίστοιχα από αυτό το σημείο.

Στη φάση των «16» η Γαλλία έκανε φύλλο και φτερό την Πολωνία κερδίζοντας την 89-55. Την ανάγκασε να υποπέσει σε 27 λάθη τα οποία έγιναν 36 πόντοι με τους 24 να προέρχονται από αιφνιδιασμό, έβαλε 40 πόντους μέσα από τη ρακέτα και δέχτηκε 24, ενώ έδειξε και την πληρότητα της παίρνοντας 43 πόντους από τον πάγκο έναντι μόλις 16 των Πολωνών. Η Σερβία στα προημιτελικά ήταν η πρώτη ομάδα που της έβαλε δύσκολα. Της έκοψε τους αιφνιδιασμούς (12-12 το σκορ στο ανοιχτό γήπεδο) από τα 18 της λάθη την άφησε να να πετύχει μόνο 20 πόντους, αλλά σε δύναμη και μέγεθος δεν μπορούσε να την κοιτάξει στα μάτια. Δέχτηκε 50 πόντους μέσα από το ζωγραφιστό και εφόσον έβαλε μόνο 16 ηττήθηκε 82-73.

Στα ημιτελικά από την άλλη η Ελλάδα δεν ήταν σε θέση να ακολουθήσει σε κανέναν τομέα. Οι Γάλλοι σκόραραν 38 πόντους από τα 23 λάθη της Εθνικής Νέων, τόσους πέτυχαν και από αιφνιδιασμό έναντι μόλις τεσσάρων δικών της κάνοντας 18 κλεψίματα, κέρδισαν την μάχη της ρακέτας 58-16 και αυτήν του πάγκου 45-12 και έτσι το τελικό 98-51 ήταν απόλυτα ενδεικτικό της εικόνας που είχε η αναμέτρηση. Ο μόνος τρόπος προκειμένου να μην ισοπεδωθεί κανείς από την Γαλλία ήταν ο έλεγχος του ρυθμού και στον τελικό το Ισραήλ πήρε άριστα στην αντιμετώπιση της λυγίζοντας στην παράταση όπου έχασε 89-79 διότι υστερούσε σε μέγεθος και εναλλακτικές λύσεις, χώρια που έπαθε ζημιά από το κρυφό χαρτί της.

Οι Ισραηλινοί οδηγούμενοι από το εξαιρετικό δίδυμο κοντού-ψηλού που συνέθεσαν ο Noam Yaacov (πρώτος σε ασίστ στην διοργάνωση με μέσο όρο 7.6) με τον Daniel Wolf (κορυφαίος ριμπάουντερ με 12 ανά αγώνα), οι οποίοι βρέθηκαν στην καλύτερη πεντάδα του τουρνουά, διεκδίκησαν το χρυσό μετάλλιο για 4η φορά στα πέντε τελευταία EuroBasket Νέων (το είχαν πάρει το 2018 και το 2019, ενώ το 2017 είχαν χάσει στον τελικό από την Ελλάδα πάλι στο Ηράκλειο) παρότι στην φάση των ομίλων έκαναν μόνο μία νίκη. Ύστερα όμως από το 59-52 επί των Ισπανών, που ήταν το νούμερο ένα φαβορί της διοργάνωσης, πέταξαν έξω Γερμάνια (75-64) και Βέλγιο (67-46), από το οποίο είχαν ηττηθεί στους ομίλους 70-54, εμφανίζοντας τις πραγματικές δυνατότητες τους.

Η Γαλλία ό,τι και αν έκανε, όσο και αν πίεζε, ακόμα και αν τον εξώθησε σε 6 λάθη δεν είχε καμία απάντηση για τον Yaacov. Ο 18χρονος point guard της Hapoel Ιερουσαλήμ σκόραρε 13 πόντους στην πρώτη περίοδο και ολοκλήρωσε το παιχνίδι με 31 (11/16 σουτ) μοιράζοντας και 5 ασίστ, αφού με τον ένα ή με τον άλλο τρόπο κατάφερνε να ξεγλιστράει και να δημιουργεί ρήγματα στην μέχρι πρότινος απροσπέλαστη γαλλική άμυνα. Ο 19χρονος Wolf (17 πόντοι, 16 ριμπάουντ, 4 ασίστ, 3 κοψίματα, 2 κλεψίματα), που αγωνίζεται στο NCAA με το Yale καθότι μεγαλωμένος στις ΗΠΑ, δημιούργησε επίσης ουκ ολίγα προβλήματα στους Γάλλους και μάλιστα το γεγονός πως τον κράτησαν στα 7/20 σουτ με 0/6 τρίποντα ήταν ένα από τα κλειδιά της επικράτησης τους.

Επίσης μια χαμένη βολή του (είχε συνολικά 3/7) 17 δευτερόλεπτα πριν από την λήξη της κανονικής διάρκειας του αγώνα θα μπορούσε κάλλιστα να έχει δώσει τον τίτλο στο Ισραήλ που μόλις είχε ισοφαρίσει 72-72 από δικό του καλάθι και φάουλ ύστερα από ασίστ του Yaacov. Μέχρι αυτό το σημείο οι Ισραηλινοί δεν έλεγαν να παραδοθούν με τίποτα. Στο τρίτο δεκάλεπτο είχαν επιστρέψει δύο φορές από ελαφρά διψήφια διαφορά και στην 4η περίοδο γύρισαν από το -9, αφού δεν άφηναν την Γαλλία να ανεβάσει ταχύτητα παρά μόνο κατά μικρά διαστήματα. Έκαναν 18 λάθη, δέχτηκαν 10 τάπες αλλά έστω και με το στανιό έφταναν στο καλάθι σημειώνοντας 15 πόντους από επιθετικά ριμπάουντ. Στην απέναντι πλευρά του παρκέ η άμυνα ζώνης που χρησιμοποιήσαν εκμηδένισε τους αιφνιδιασμούς εκατέρωθεν και φανταστείτε πως σε αυτό τον τομέα επικράτησαν σε πόντους με 7-6.

Ακόμα εγκλώβισαν τους Γάλλους που στο πέντε εναντίον πέντε τα βρήκαν σκούρα και υπέπεσαν κι αυτοί σε 18 λάθη, κάτι που οδήγησε σε 9 κλεψίματα για το Ισραήλ το οποίο από την μεριά του φρόντιζε όταν έχανε την μπάλα να μην τους την δίνει στα χέρια και έτσι περιόρισε τα δικά τους σε μόλις 8. Παρόλα αυτά ως πιο ειδική σε αυτό τον τομέα η Γαλλία υπερτέρησε σε πόντους από λάθη 23-18. Εκτός αυτού πήρε 20 παραπάνω πόντους (24-4) από τους αναπληρωματικούς της και έβαλε 12 περισσότερους (48-36) μέσα από το ζωγραφιστό. Βλέπετε διέθετε τον κατάλληλο άνθρωπο για το σετ παιχνίδι που δεν ήταν άλλος από τον ύψους 2.16 μέτρα Maxime Raynaud. Ο 20χρονος center (παίζει στο NCAA φορώντας την φανέλα του Stanford) ήταν ο καλύτερος της παίκτης σε όλο το τουρνουά και στον τελικό πραγματοποίησε την κορυφαία εμφάνιση του.

Κατά την διάρκεια της διοργάνωσης ο Vizade τον χρησιμοποιούσε όταν ήθελε να ακουμπήσει τη μπάλα κοντά στο καλάθι και να επιβάλει έναν πιο ορθολογικό τρόπο παιχνιδιού βλέποντας τον να είναι εξαιρετικά αποτελεσματικός. Τρανά παραδείγματα οι αναμετρήσεις με Γερμανία και Ελλάδα όπου σημείωσε από 15 πόντους μένοντας στο παρκέ μόνο 16 και 18 λεπτά αντίστοιχα. Οι συνθήκες σε αυτήν με το Ισραήλ όμως απαιτούσαν την παρουσία του για πολύ περισσότερη ώρα, οπότε αγωνίστηκε 34 λεπτά και πέτυχε 26 πόντους. Οι 10 ήρθαν στην παράταση όπου ευστόχησε και σε δύο τρίποντα με το μακρινό σουτ να αποδεικνύεται το μυστικό όπλο της ομάδας του.

Η Γαλλία στο ρόστερ της δεν είχε ούτε έναν παίκτη που να θεωρείται σουτέρ και γι’ αυτό χρησιμοποιούσε το τρίποντο με ρέγουλα. Παρόλα αυτά στις εύκολες νίκες επί της Ισλανδίας και της Πολωνίας βρέθηκε σε τρομερή μέρα έχοντας 17/30 και 13/25 τρίποντα αντίστοιχα με αποτέλεσμα να φτάσει να είναι η πιο εύστοχη ομάδα της διοργάνωσης πίσω από τα 6.75 μέτρα με 41.6% (καμία άλλη ομάδα δεν σούταρε με πάνω 35%) και δεύτερη σε εύστοχα τρίποντα ανά αγώνα με 10.3. Στον τελικό είχε 10/26 και τα τέσσερα τα έβαλε στην παράταση. Εκτός από τον Raynaud ευστόχησε σε δύο και ο Ilias Kamardine (23 πόντοι, 7 ασίστ, 2 κλεψίματα, 3 κοψίματα) που ήταν ο MVP και ο πρώτος κλέφτης του τουρνουά με 2.6 κλεψίματα ανά αγώνα. Μάλιστα ο 19χρονος guard της Dijon πέτυχε το ένα με ταμπλό παίρνοντας και φάουλ. Για την ιστορία τόσο ο ίδιος όσο και ο συμπαίκτης του στα 40 λεπτά που προηγήθηκαν δεν είχαν βρει τον στόχο από μακρινή απόσταση.

Με αυτό τον τρόπο η Γαλλία έφτασε για δεύτερη φορά στην ιστορία της στην κατάκτηση του χρυσού μεταλλίου στο EuroBasket Under-20. Είχε στεφτεί ξανά πρωταθλήτρια Ευρώπης σε επίπεδο Νέων το 2010 στην Κροατία όταν είχε κερδίσει στον τελικό την Ελλάδα 73-62, ενώ στην συλλογή της έχει άλλα έξι μετάλλια. Δύο ασημένια (έχασε στον τελικό από την Ελλάδα το 2009 στην Ρόδο και από την Λιθουανία το 2012 στην Σλοβενία) και τέσσερα χάλκινα (1992, 2002, 2011, 2017). Κερασάκι στην τούρτα του υπέροχου τουρνουά που έκανε φέτος η αποθέωση που γνώρισε ο Vizade από τους παίκτες του. Αμέσως μετά την λήξη του τελικού και αφού οι περισσότεροι ανέβηκαν στην εξέδρα για να πανηγυρίσουν με τους δικούς τους ανθρώπους μαζεύτηκαν όλοι μαζί και σήκωσαν τον προπονητή τους στα χέρια για να τον πετάξουν στον αέρα και να δείξουν πως πάνω απ’ όλα ήταν ομάδα με όλη την σημασία της λέξης.