Από τότε που ο Shaquille O’Neal και ο Charles Barkley του άσκησαν σκληρή κριτική ο Joel Embiid σε κάθε σημαντικό παιχνίδι των Sixers «καταπίνει» τους αντιπάλους του και ανήμερα των Χριστουγέννων ήταν η σειρά των Bucks και του Γιάννη Αντετοκούνμπο.

Οι Sixers έχουν το πιο δυνατό ρόστερ στην Ανατολή, αλλά βρίσκονται μετά βίας μέσα στην πρώτη τετράδα. Ο Embiid από τους 27.5 πόντους και τα 13.6 ριμπάουντ που είχε ανά αγώνα πέρυσι, στα πρώτα 20 φετινά παιχνίδια έπεσε στους 22 πόντους και στα 12.4 ριμπάουντ κάνοντας ορισμένες πολύ κακές εμφανίσεις όπως αυτή απέναντι στους Raptors στις 25 Νοεμβρίου. Οι πρωταθλητές τον κράτησαν στο μηδέν, αφού στα 32 λεπτά που αγωνίστηκε δεν πέτυχε ούτε πόντο έχοντας 0/11 σουτ και 0/3 βολές με αποτέλεσμα η ομάδα του να ηττηθεί 101-96.

Στις 10 Δεκεμβρίου οι Sixers κέρδισαν τους Nuggets 97-92 με τον Embiid να έχει 22 πόντους, 10 ριμπάουντ και 6 ασίστ επικρατώντας στην προσωπική του μονομαχία με τον Nikola Jokic που για πολλούς ήταν αυτή ανάμεσα στους δύο καλύτερους center του NBA. Ο Barkley με τον O’Neal σχολίασαν την αναμέτρηση στην εκπομπή του TNT «Inside the NBA» λέγοντας πως ο Embiid θα πρέπει να παίρνει τα παιχνίδια πιο σοβαρά και να κυριαρχεί κάθε βράδυ εάν θέλει να θεωρείται σπουδαίος και όχι απλά ένας καλός παίκτης.

Όταν ο center της Philadelphia ρωτήθηκε για τα όσα του καταλόγισαν συμφώνησε απόλυτα μαζί τους επισημαίνοντας πως έχουν δίκιο και παραδέχτηκε ότι πρέπει να ανεβάσει την απόδοση του. Έτσι πριν από την αναμέτρηση της 12ης Δεκεμβρίου με τους Celtics πήρε τηλέφωνο τον O’Neal για να συζητήσει μαζί του όλα όσα τον απασχολούν, να τον συμβουλευτεί και να τον ευχαριστήσει για την εποικοδομητική κριτική. Αμέσως μετά πραγματοποίησε την κορυφαία φετινή εμφάνιση του σε ένα από τα σημαντικότερα παιχνίδια που έχει δώσει έως τώρα η ομάδα του.

Απέναντι στους Celtics ο Embiid κυριάρχησε πλήρως ολοκληρώνοντας τον αγώνα με 38 πόντους, 13 ριμπάουντ και 6 ασίστ ώστε οι Sixers να φύγουν από την Βοστόνη με τη νίκη (115-109). Μετά το παιχνίδι βγήκε σε ζωντανή σύνδεση στο «Inside the NBA» μιλώντας απευθείας με τον Barkley και τον O’Neal οι οποίοι τον παραδέχτηκαν και τον παρακίνησαν να συνεχίσει έτσι, ενώ ο ίδιος αποκάλυψε πως του έδωσαν μεγάλο κίνητρο με την κριτική που του άσκησαν. Μάλιστα ο Shaq με τα σχόλια που είχε κάνει του υπέδειξε τον επόμενο στόχο του λέγοντας του πως αν θέλει να γίνει σπουδαίος θα πρέπει να παραδειγματιστεί από τον Γιάννη Αντετοκούνμπο.

Ο Embiid λοιπόν κύκλωσε την αναμέτρηση των Χριστουγέννων με τους Bucks και έκανε αυτό ακριβώς που του είπε ο O’Neal: «Θα κοιτάς με ποιους παίζεις αύριο και θα λες θα βάλω 40 πόντους». Το Milwaukee και ο MVP της περασμένης σεζόν πήγαν στην Philadelphia έχοντας σαρώσει τα πάντα στο πέρασμα τους έως τώρα, αλλά ο Embiid φρόντισε ώστε να υποστούν την πιο βαριά φετινή τους ήττα. Μόλις σε 15 λεπτά συμμετοχής στο πρώτο ημίχρονο είχε βάλει κιόλας 21 πόντους και τελικά η στατιστική του κατέγραψε 31 πόντους με 3/6 τρίποντα, 11 ριμπάουντ και 2 κοψίματα με τους Sixers να επικρατούν 121-109.

Πέρυσι ο Αντετοκούνμπο είχε δώσει στον Embiid το μάθημα του δείχνοντας του πως δεν είναι ο πιο dominant παίκτης στο NBA και φέτος απ’ ότι φάνηκε, ο Καμερουνέζος center το έμαθε καλά. Η άμυνα της Philadelphia θεωρείται η κορυφαία στο NBA και το απέδειξε κρατώντας τον Γιάννη στους 18 πόντους με 8/27 σουτ εκ των οποίων 0/7 τρίποντα με κεντρικό άξονα τον Embiid, ο οποίος μετά το παιχνίδι δήλωσε πως έχει σκοπό να πάρει το βραβείο του αμυντικού της χρονιάς. Έβγαλε μια εξαιρετική και ταυτόχρονα πολύ έξυπνη άμυνα αντιμετωπίζοντας ένας εναντίον ενός τον Έλληνα forward και όταν του πήρε τη μπάλα του την «είπε» κιόλας με τον δικό του χαρακτηριστικό τρόπο. Πιο αποτελεσματικά σε μια τέτοια φάση δεν πρέπει να τον έχει αντιμετωπίσει κανένας χωρίς βοήθεια.

Στην επίθεση θυμόταν πως πέρυσι ο Αντετοκούνμπο τον είχε φιλοδωρήσει με τέσσερις τάπες και ήταν προσεκτικός. Όποτε τον βρήκε απέναντι του φρόντισε να τον εκτοπίσει με το κορμί του και να καρφώσει, να τον νικήσει με έξυπνους τρόπους για να αποφύγει τα μακριά του χέρια ή να τον τραβήξει μακριά από το καλάθι όπου μπορούσε να σουτάρει άνετα τρίποντα, αφού ο Γιάννης δεν ρίσκαρε να τον ακολουθήσει τόσο έξω από το «ζωγραφιστό». Εφόσον δεν μπορούσε ο ίδιος να τον κάνει καλά οι υπόλοιποι συμπαίκτες του δεν είχαν καμία τύχη απέναντι του.

Μετά από τρία δωδεκάλεπτα οι Bucks είχαν πετάξει λευκή πετσέτα στο παρκέ, αφού έχαναν 100-73 με τον Embiid να έχει ολοκληρώσει ήδη την παράσταση του. Αυτή η νίκη ήταν η πιστοποίηση πως μπορεί οι Sixers να βρίσκονται στην 4η θέση της Ανατολής με ρεκόρ 23-10 και να απέχουν κάμποσο από την κορυφή, όπου παραμένει το Milwaukee με 27-5, αλλά είναι ικανοί για πολύ περισσότερα πράγματα στην πορεία. Όσο για τον Embiid, μάλλον ο O’Neal και ο Barkley άναψαν μέσα του την σπίθα που χρειαζόταν για να πάρει μπροστά, καθώς από τότε που τα είπαν ένα χεράκι μετράει 27 πόντους και 13.1 ριμπάουντ ανά αγώνα, ενώ σε κάθε μεγάλο παιχνίδι δεν έχει αντίπαλο.