Όταν η ομάδα σου ακολουθεί αντιστρόφως ανάλογη πορεία με την δική σου η ανταλλαγή είναι ένα ζήτημα που αργά ή γρήγορα θα τεθεί υπό συζήτηση. Έτσι και στην περίπτωση του Shai Gilgeous-Alexander. Ο 24χρονος Καναδός point guard συνεχίζει να εξελίσσεται με ραγδαίους ρυθμούς σε βαθμό που σύντομα οι Oklahoma City Thunder δεν θα μπορούν να καλύψουν τις φιλοδοξίες του και μοιραία θα πρέπει να σκεφτούν σοβαρά την παραχώρηση του.

Για 3η συνεχόμενη σεζόν οι Thunder αναμένεται να είναι μία από τις χειρότερες ομάδες του NBA με σκοπό να βρεθούν εάν είναι εφικτό ακόμα και στο νούμερο ένα του draft προκειμένου να πάρουν τον Victor Wembanyama εμπλουτίζοντας περαιτέρω τον ταλαντούχο και νεανικό κορμό τους. Μόνο τότε και σε συνδυασμό με την επιστροφή του Chet Holmgren (νούμερο δύο στο τελευταίο draft), που φέτος δεν θα αγωνιστεί καθόλου λόγω τραυματισμού, θα αρχίσουν να χτίζουν ένα σύνολο που θα έχει σκοπό να πρωταγωνιστήσει. Το θέμα όμως είναι πως ο Gilgeous-Alexander ενδέχεται να μην είναι διατεθειμένος να περιμένει τόσο ή αν προτιμάτε κι άλλο, καθώς αυτή είναι η 4η χρονιά του στην Oklahoma που σε αντίθεση με τον ίδιο δεν βελτιώνεται.

Ερχόμενος από τους Clippers, ως μέρος της ανταλλαγής που έστειλε τον Paul George στο Los Angeles, το 2020 την βοήθησε να βρεθεί ανέλπιστα στα playoffs έχοντας μέσο όρο 19.0 πόντους, 5.9 ριμπάουντ και 3.3 ασίστ και από εκεί και πέρα του ανατέθηκαν τα «κλειδιά» της ομάδας. Οι 23.7 πόντοι, τα 4.7 ριμπάουντ και οι 5.9 ασίστ που είχε ανά αγώνα το 2021 μεταφράστηκαν σε ρεκόρ 22-50 (σ.σ. η σεζόν είχε μόνο 72 αγώνες επειδή η προηγούμενη είχε καθυστερήσει να ολοκληρωθεί λόγω της τετράμηνης διακοπής που προκάλεσε η πανδημία), ενώ οι 24.5 πόντοι, τα 5.0 ριμπάουντ και οι 5.9 ασίστ της περασμένης χρονιάς δεν καλυτέρευσαν την κατάσταση. Το 24-58 των Thunder ήταν το 4ο χειρότερο ρεκόρ στο NBA πέρυσι και τους έδωσε το νούμερο δύο στο draft, αλλά η προθήκη του Holmgren όπως είπαμε προς το παρόν δεν θα πιάσει τόπο.

Οπότε και φέτος περιμέναμε να δούμε μια από τα ίδια. Δηλαδή τον Gilgeous-Alexander μαζί με τον 23χρονο Luguentz Dort που τείνει να καθιερωθεί ως ένας από τους κορυφαίους αμυντικούς του πρωταθλήματος και χρόνο με το χρόνο γίνεται όλο και καλύτερος επιθετικά και τον 20χρονο Josh Giddey (νούμερο έξι στο draft του 2021) να τραβάνε όλο το κουπί ως μια ιδιαίτερα ανερχόμενη περιφερειακή τριάδα. Έλα όμως που ο πρώτος αποφάσισε να κάνει παιχνίδι μόνος του και να δείξει πως είναι έτοιμος να περάσει στο επόμενο επίπεδο. Μετά από έξι παιχνίδια μετράει 31.5 πόντους, 4.8 ριμπάουντ, 6.8 ασίστ, 2.5 κλεψίματα και 1.3 κοψίματα ανά αγώνα και αναδείχτηκε ο πρώτος παίκτης της εβδομάδας για την Δύση φέτος οδηγώντας τους Thunder, που είχαν ξεκινήσει με τρεις συνεχόμενες ήττες σε τέσσερις σερί νίκες.

Όπως θα καταλάβετε από τα στατιστικά του ο Gilgeous-Alexander κάνει δύσκολη την ζωή των αντιπάλων του τόσο στην επίθεση όσο και στην άμυνα. Είχε 32 πόντους, 6 ριμπάουντ, 5 ασίστ, 3 κλεψίματα και 2 κοψίματα στην ήττα από τους Minnesota Timberwolves με 115-108, 28 πόντους και 7 ασίστ σε αυτήν από τους Denver Nuggets με 122-117 από τους Denver Nuggets, απουσίασε από τη νέα ήττα (116-106) και στην συνέχεια κατατρόπωσε Clippers (εις διπλούν σε back to back αναμετρήσεις), Dallas Mavericks και Orlando Magic. Χάρη στους 33 πόντους, τις 8 ασίστ, τα 5 ριμπάουντ, τα 3 κλεψίματα και τα 3 κοψίματα του λοιπόν οι Thunder αρχικά κέρδισαν εντός έδρας τους Clippers 108-94 και δυο μέρες μετά τους φιλοξένησαν ξανά επικρατώντας 118-110 με 24 πόντους, 5 ριμπάουντ, 6 ασίστ και 3 κλεψίματα από τα χέρια του.

Ακολούθως τον είδαν να φορτώνει το καλάθι των Mavericks με 38 πόντους και να έχει ακόμα 9 ασίστ, 6 ριμπάουντ και 2 κλεψίματα ώστε να επιβληθούν με 117-111 στην παράταση έχοντας ανατρέψει διαφορά 16 πόντων (96-79) στην 4η περίοδο. Απέναντι στο Orlando επέστρεψαν στο άψε σβήσε από το -15 (86-71) στο 3ο δωδεκάλεπτο κλείνοντας το με ένα επιμέρους 14-2 και στο 4ο ο Καναδός πήρε την κατάσταση στα χέρια του. Σκόραρε 13 πόντους προκειμένου να ολοκληρώσει την αναμέτρηση με 34 προσθέτοντας ακόμα 6 ασίστ, 3 κλεψίματα και 2 κοψίματα για να επέλθει μία ακόμα νίκη με σκορ 116-108. Αυτό το 4-3 είναι ιδιαίτερα κολακευτικό για την ομάδα του και οφείλεται στην εξαιρετική παρουσία του τα οφέλη της οποίας όμως έχουν όρια.

Οι εντυπωσιακές εμφανίσεις του Gilgeous-Alexander θα φέρουν κι άλλες νίκες στους Thunder και μαζί λογικά ένα κομβικό δίλλημα γιατί δεν προβλέπεται να είναι πολλές. Αποτελεί μεν τον ακρογωνιαίο λίθο τους, αλλά αυτό που θέλουν να φτιάξουν απαιτεί χρόνο που ίσως ο ίδιος δεν θέλει να σπαταλήσει. Είναι στα πρόθυρα του να γίνει All-Star και ένας εκ των κορυφαίων guard στο NBA οπότε η πορεία τους δεν φαίνεται εφικτό να συμβαδίσει. Ήδη ακούγεται πως ακόμα και μέσα στη σεζόν ομάδες με υψηλότερους στόχους σκοπεύουν να χτυπήσουν την πόρτα της Oklahoma για την απόκτηση του, κάτι που αν γίνει θα την αναγκάσει να σκεφτεί σοβαρά εάν θα συνεχίσει στο ίδιο μοτίβο και κάποια στιγμή θα τον αναγκάσει να ζητήσει από μόνος του να φύγει ή αν θα του δώσει την ευκαιρία να παίξει για ένα πιο δυνατό σύνολο παίρνοντας πίσω «κομμάτια» που θα την βοηθήσουν να φτιάξει το δύσκολο «παζλ» που έχει ξεκινήσει.