Οι Bulls του Michael Jordan την δεκαετία του ’90 ήταν ανίκητοι, αλλά αυτό δεν είχε εμποδίσει ορισμένους αντιπάλους τους στα playoffs του NBA να θεωρήσουν μετά από μία νίκη στο Chicago πως είναι σε θέση να ανακόψουν την πορεία τους προς την κορυφή.

Στα έξι πρωταθλήματα (1991, 1992, 1993, 1996, 1997, 1998) που πήραν οι Bulls δεν έχασαν ούτε ένα παιχνίδι στον πρώτο γύρο των playoffs και μόλις σε δύο περιπτώσεις χρειάστηκαν έβδομο αγώνα για να προκριθούν. Στους τελικούς δε, δεν απειλήθηκαν πραγματικά από καμία από τις ομάδες που βρέθηκαν απέναντι τους. Παρόλα αυτά δεν ήταν λίγες οι φορές που μία εντός έδρα ήττα τους έκανε, έστω και για λίγο όπως αποδεικνυόταν στην συνέχεια, τον αντίπαλο τους να πιστέψει πως έχει το πάνω χέρι και μπορεί να τους αποκλείσει.

Lakers 1991

Το Chicago ολοκλήρωσε την κανονική περίοδο με το δεύτερο καλύτερο ρεκόρ (61-21) του NBA πίσω από τους Portland Trail Blazers (63-19) με τον Jordan (31.5 πόντοι, 6 ριμπάουντ, 5.5 ασίστ, 2.7 κλεψίματα, 1 κόψιμο) να αναδεικνύεται MVP και αφού στα playoffs πέταξε έξω κατά σειρά New York Knicks (3-0), Philadelphia 76ers (4-1) και τους πρωταθλητές των δύο προηγούμενων ετών Detroit Pistons (4-0), βρέθηκε αντιμέτωπο στους τελικούς με τους Los Angeles Lakers έχοντας πλεονέκτημα έδρας. H παρέα του Magic Johnson, ο οποίος ήταν ο MVP της κανονικής περιόδου το 1989 και το 1990, απέκλεισε με 4-2 στους τελικούς της Δύσης τους Blazers και χάλασε το ντεμπούτο των Bulls στους τελικούς του NBA.

Με 19 πόντους, 11 ασίστ και 10 ριμπάουντ από τον Johnson, 22 πόντους από τον James Worthy και άλλους τόσους από τον Sam Perkins ο οποίος έκανε την μεγαλύτερη ζημιά στους Bulls και πέτυχε το τρίποντο με το οποίο το LA πέρασε μπροστά (92-91) 14 δευτερόλεπτα πριν από τη λήξη, οι Lakers κέρδισαν το πρώτο παιχνίδι της σειράς 93-91. Θεωρητικά αυτή η νίκη σε συνδυασμό με την εμπειρία των καλύτερων παικτών τους από τα πέντε πρωταθλημάτων τους στα 80’s (1980, 1982, 1985, 1987, 1988) και των τριών παιχνιδιών που θα ακολουθούσαν στο γήπεδο τους μετά το δεύτερο στο Chicago τους έδιναν προβάδισμα τίτλου. Στην πράξη όμως τα πράγματα ήταν διαφορετικά, αφού δεν έκαναν άλλη νίκη και έχασαν το πρωτάθλημα με 4-1.

Στον δεύτερο αγώνα ο Phil Jackson αποφάσισε να αναθέσει το μαρκάρισμα του Magic στον Scottie Pippen (20 πόντοι, 10 ασίστ), κάτι που αποδείχτηκε το «κλειδί» για την εξέλιξη της σειράς υπέρ των Bulls. Υπό την επίβλεψη του ο Johnson έμεινε στους 14 πόντους με 4/13 σουτ και παρότι είχε ακόμα 10 ασίστ και 7 ριμπάουντ η μόνη σοβαρή απειλή για το καλάθι του Chicago ήταν ο Worthy (24 πόντοι) που μόνος του δεν μπορούσε να κάνει πολλά πράγματα. Στην άλλη πλευρά ο Horace Grant από τους έξι πόντους του προηγούμενου παιχνιδιού ανέβηκε στους 20 σημειώνοντας τους 14 στο πρώτο ημίχρονο και παρά το γεγονός πως ο Jordan στα πρώτα 20 λεπτά της αναμέτρησης είχε μείνει στους δύο πόντους έβαλε 13 συνεχόμενα σουτ (ανάμεσα τους και το περίφημο αεροπλανικό στο οποίο άλλαξε χέρι στον αέρα για να αποφύγει τον Perkins και να σκοράρει.) και με 33 πόντους, 13 ασίστ και 7 ριμπάουντ οδήγησε τους Bulls στη νίκη με 107-86.

Από εκεί και πέρα οι Lakers αντιστάθηκαν ουσιαστικά μόνο στο τρίτο παιχνίδι. Μάλιστα έφτασαν κοντά στο να το κερδίσουν. Με κορυφαίους τον Magic (22 πόντοι, 10 ασίστ), τον Perkins (25 πόντοι, 9 ριμπάουντ, 5 κοψίματα), τον Worthy (19 πόντοι) και τον τον Vlade Divac (24 πόντοι) βρέθηκαν να προηγούνται 92-90 με δικό του καλάθι 10.9 δευτερόλεπτα πριν τη λήξη. Ο Jordan (29 πόντοι, 9 ριμπάουντ, 9 ασίστ, 4 κλεψίματα, 2 κοψίματα) όμως ισοφάρισε και στην παράταση οι Bulls κέρδισαν 104-96 με τους Pippen (19 πόντοι, 13 ριμπάουντ, 5 ασίστ, 4 κλεψίματα) και Grant (22 πόντοι, 13 ριμπάουντ) να τον σιγοντάρουν. Οι τραυματισμοί του Worthy και του Byron Scott, που δεν έπαιξαν καν στον 5ο αγώνα, δεν επέτρεψαν στους Lakers να ανακάμψουν και έτσι μετά το 97-82 του 4ου το Chicago κέρδισε ξανά 108-101 και πήρε το πρώτο του πρωτάθλημα με Jordan (30 πόντοι, 10 ασίστ, 5 κλεψίματα, 2 κοψίματα)-Pippen (32 πόντοι, 13 ριμπάουντ, 7 ασίστ, 5 κλεψίματα) να συναρπάζουν και τον John Paxson να κάνει την διαφορά με τους 20 πόντους του.

Knicks 1992

Οι Bulls δεν είχαν αντίπαλο στην κανονική περίοδο και με ρεκόρ 67-15 άφησαν πίσω τους κατά πολύ όλες τις υπόλοιπες καλές ομάδες του NBA με τον Jordan (30.1 πόντοι, 6.4 ριμπάουντ, 6.1 ασίστ, 2.3 κλεψίματα) να παίρνει ξανά το βραβείο του MVP της κανονικής περιόδου. Στα playoffs απέκλεισαν στον πρώτο γύρο με 3-0 τους Miami Heat, που έκαναν την πρώτη τους εμφάνιση στην postseason και στον δεύτερο τους περίμεναν οι σκληροτράχηλοι Knicks που είχαν στείλει τους Bad Boys των Pistons για ψάρεμα όπως λένε στις ΗΠΑ με 3-2. Σε αυτή την σειρά η 3η καλύτερη άμυνα του NBA (Bulls) θα αντιμετώπιζε την 2η (Knicks) οι οποίες μαζί με αυτή των Pistons που ήταν η κορυφαία ήταν οι μόνες που δέχονταν λιγότερους από 100 πόντους ανά αγώνα.

Το Chicago χρειάστηκε δύο λεπτά για να σκοράρει και σημείωσε μόλις 16 πόντους στην πρώτη περίοδο σε μια αναμέτρηση που έπεφταν κορμιά. Η δική του άμυνα είχε να κάνει με τον Patrick Ewing και σε μία από τις καλύτερες βραδιές της καριέρας του στα playoffs δεν κατάφερε ούτε καν να τον περιορίσει. Ο θρυλικός center της Νέα Υόρκης σημείωσε τους 26 από τους 48 πόντους της ομάδας του στο δεύτερο ημίχρονο και στο τέλος έγειρε την πλάστιγγα υπέρ της ολοκληρώνοντας τον αγώνα με 34 πόντους, 16 ριμπάουντ, 6 κοψίματα και 5 ασίστ. Πέτυχε το καθοριστικότερο καλάθι του παιχνιδιού και την οδήγησε στη νίκη (94-89) σε μία από τις σπάνιες φορές που κάποιος άλλος σούπερ σταρ του NBA έχει επισκιάσει τον Michael Jordan, ο οποίος στο τέλος έχασε μια σημαντική βολή και έκανε και ένα airball.

Για πολλούς οι Knicks είχαν λυγίσει τους Bulls που όμως απάντησαν στην άμυνα με ακόμα καλύτερη άμυνα. Το μεγαλύτερο ίσως πλεονέκτημα τους ήταν πως μπορούσαν να προσαρμοστούν σε όλα τα ήδη των αντιπάλων τους. Σε αργό ρυθμό, σε γρήγορο ρυθμό, σε φουλ επίθεση και φυσικά σε φουλ και σκληρή άμυνα. Έτσι στο δεύτερο παιχνίδι της σειράς κράτησαν τον Ewing (16 πόντοι, 16 ριμπάουντ, 3 κοψίματα) μακριά από το καλάθι τους και από τη στιγμή που οι Knicks έμειναν στους 78 πόντους οι 86 δικοί τους έφταναν και περίσσευαν προκειμένου να ισοφαρίσουν. Στον τρίτο αγώνα μάλιστα πήραν πίσω το πλεονέκτημα έδρας επικρατώντας 94-86 στο Madison Square Garden χάρη στον Jordan (32 πόντοι, 9 ριμπάουντ, 3 κλεψίματα) και τον Pippen (26 πόντοι).

Η σειρά συνεχίστηκε χωρίς καμία από τις δύο ομάδες να φτάσει τους 100 πόντους με τους Knicks να κάνουν το 2-2 (93-86) και το Chicago να παίρνει ξανά προβάδισμα (96-88). Οι Bulls είχαν καταφέρει να εξουδετερώσουν τον Ewing και το ίδιο έκανε και η Νέα Υόρκη με τον Jordan στο έκτο παιχνίδι. Τον κράτησε στους 21 πόντους με 9/25 σουτ, επικράτησε 100-86 και πήγε να τα δώσει όλα για όλα στον έβδομο αγώνα. Τελικά αυτός που τα έδωσε όλα ήταν ο Jordan που σκόραρε 42 πόντους και με τον Pippen να κάνει triple-double (17 πόντοι, 11 ριμπάουντ, 11 ασίστ) η ομάδα τους πήρε πανηγυρική πρόκριση με σκορ 110-81.

Cavaliers 1992

Το Cleveland εκείνη τη χρονιά ήταν εξαιρετικό και είχε πραγματοποιήσει την έως τότε κορυφαία σεζόν της ιστορίας του. Με 57-25 είχε το δεύτερο καλύτερο ρεκόρ στο NBA μαζί με τους Blazers και έφτασε στους τελικούς της Ανατολής για πρώτη φορά μετά το 1976 αποκλείοντας 3-1 τους τότε New Jersey Nets και 4-3 τους Boston Celtics. Το Chicago με Jordan (33 πόντοι, 7 ασίστ, 6 ριμπάουντ) και Pippen (29 πόντοι, 12 ριμπάουντ, 9 ασίστ, 3 κοψίματα) σε τρομερή κατάσταση πήρε άνετα (103-89) το πρώτο παιχνίδι, αλλά την κατραπακιά του δεύτερου δεν την περίμενε κανείς. Οι Cavaliers «κλείδωσαν» Jordan (20 πόντοι, 7/22 σουτ) και Pippen (11 πόντοι, 4/14 σουτ) και χάρη στους 28 πόντους του All-Star center τους Brad Daugherty και τους 23, που συνοδεύτηκαν από 7 ασίστ και 5 ριμπάουντ, του επίσης All-Star point guard τους Mark Price ισοπέδωσαν (107-81) τους Bulls.

Μετά από τέτοια ισοφάριση και την σειρά να μεταφέρεται στο γήπεδο τους ήταν λογικό να υπάρχει ενθουσιασμός, αλλά τα πράγματα μπήκαν άμεσα στην θέση τους. Οι Bulls κέρδισαν 105-96 το τρίτο παιχνίδι, ενώ μετά την ήττα τους με 99-85 στο τέταρτο ανταπέδωσαν την συντριβή επικρατώντας 112-89 και τελείωσαν (4-2) την σειρά κερδίζοντας 99-94 στο Cleveland με την τριάδα Jordan (29 πόντοι, 8 ριμπάουντ, 8 ασίστ)-Pippen (29 πόντοι, 12 ριμπάουντ, 5 ασίστ, 4 κλεψίματα, 4 κοψίματα)-Grant (20 πόντοι, 9 ριμπάουντ) να δείχνει τον δρόμο προς τους τελικούς.

Blazers 1992

Μετά την αποχώρηση του Magic Johnson από την ενεργό δράση λόγω του HIV το Portland δεν είχε κάποιον τόσο επικίνδυνο αντίπαλο στην Δύση πλέον και αφού πέταξε έξω Lakers (3-1), Phoenix Suns (4-1) και Utah Jazz (4-2) επανήλθε στους τελικούς (σ.σ. είχε χάσει 4-1 το 1990 από τους Pistons). Στην σύγκρουση του με τους Bulls η επίθεση αναμενόταν να έχει τον πρώτο λόγο, καθώς οι Blazers ήταν 4οι σε πόντους ανά αγώνα στο NBA και το Chicago 5ο. Πριν από το πρώτο παιχνίδι οι παίκτες τους δήλωναν πως θα αντιμετωπίσουν τον Jordan αφήνοντας τον να σουτάρει τρίποντα γιατί δεν είναι καλός σουτέρ και την πάτησαν οικτρά. Ο Air τρελαινόταν για κάτι τέτοιες προκλήσεις και έκανε ρεκόρ πόντων στην ιστορία των playoffs για ένα ημίχρονο με 35 και έξι εύστοχα τρίποντα στο πρώτο.

Αφού έβαλε και το έκτο γύρισε προς την τηλεοπτική κάμερα και έκανε την γνωστή γκριμάτσα με ύφος «δεν φταίω εγώ, αυτοί με αφήνουν να σουτάρω» και τελικά σταμάτησε στους 39 πόντους με 6/10 έχοντας ακόμα 11 ασίστ. Εφόσον ο Pippen πρόσθεσε 24 πόντους, 10 ασίστ και 9 ριμπάουντ οι Bulls διέλυσαν τους Blazers 122-89 τους Blazers, όμως δεν τους έκοψαν την φόρα. Παρότι ο Clyde Drexler (26 πόντοι, 8 ασίστ, 7 ριμπάουντ) αποβλήθηκε με έξι φάουλ πέντε λεπτά πριν τη λήξη της δεύτερης αναμέτρησης και το Chicago πήρε διαφορά 10 πόντων, το Portland απάντησε με ένα επιμέρους 15-5 και έστειλε το παιχνίδι στην παράταση για να κερδίσει 115-104. Το ηθικό του αναπτερώθηκε οι δηλώσεις του τύπου «κρατάμε την τύχη μας στα χέρια μας» έδωσαν και πήραν, αλλά η αντίδραση των Bulls ήταν άμεση.

Με σκυλίσια άμυνα κέρδισαν το τρίτο παιχνίδι 94-84 και παρότι έχασαν το επόμενο 93-88 γύρισαν στο γήπεδο τους με προβάδισμα 3-2. Με 46 πόντους από τον Jordan και τον Pippen να «αγγίζει» το triple-double (24 πόντοι, 11 ριμπάουντ, 9 ασίστ) επικράτησαν στο 5ο παιχνίδι 119-106 και με το 97-93 που ακολούθησε στο Chicago Stadium (σ.σ. η τότε έδρα τους) πανηγύρισαν το δεύτερο συνεχόμενο πρωτάθλημα τους.

Knicks 1993

Οι Bulls δεν πατούσαν καλά στα πόδια τους στην κανονική περίοδο μετά το back to back και έτσι οι Knicks βρέθηκαν στην κορυφή της Ανατολής με ρεκόρ 60-22 αφήνοντας τους δεύτερους με 57-25, ενώ το καλύτερο ρεκόρ του NBA ανήκε στους Phoenix Suns (62-20) του MVP Charles Barkley. Τα playoffs βέβαια ήταν μια τελείως διαφορετική ιστορία και έτσι το Chicago «σκούπισε» Atlanta Hawks (3-0) και Cavaliers (4-0) για να βρεθεί στους τελικούς της Ανατολής με αντίπαλο τη Νέα Υόρκη που είχε αποκλείσει Indiana Pacers (3-1) και Charlotte Hornets (4-1). Αυτή ήταν η αναμέτρηση της χρονιάς και είχε πολύ «ψωμί» εντός και εκτός γηπέδου.

Οι Knicks θεωρούσαν πως είναι έτοιμοι να εκθρονίσουν τους Bulls εφόσον είχαν το πλεονέκτημα έδρας και στο παιχνίδι μπήκαν και οι εφημερίδες της Νέα Υόρκης που αποκάλυψαν πως ο Jordan ένα βράδυ πριν τον δεύτερο αγώνα της σειράς ξημερώθηκε σε καζίνο της πόλης χάνοντας τεράστια ποσά. Οι Bulls ηττήθηκαν 98-90 στο πρώτο παιχνίδι με τον Air να έχει 10/27 σουτ και 96-91 στο δεύτερο όπου η στατιστική του κατέγραψε 12/32 εντός πεδιάς. Αυτή ήταν η μοναδική φορά που βρέθηκαν πίσω 2-0 στα playoffs στα δύο three-peat τους, αλλά κατάφεραν να γίνουν η πρώτη ομάδα στην ιστορία των playoffs που γύρισε από το 2-0 σε σειρά που η πρόκριση κρίνεται στις τέσσερις νίκες και να επικρατήσουν 4-2.

Κάτι η ιστορία με το καζίνο, κάτι τα άρθρα των εφημερίδων της Νέας Υόρκης πως οι Knicks έχουν βρει τον τρόπο να τον σταματήσουν ο Jordan δεν ήθελε και πολύ και το πήρε προσωπικά. Το αποτέλεσμα ήταν να πετύχει 54 πόντους στον 4ο αγώνα και οι Bulls να φέρουν την σειρά στα ίσα κερδίζοντας 105-95. Βλέπετε στον 3ο αν και είχε 3/18 σουτ, μοίρασε 11 ασίστ και η ομάδα του είχε επικρατήσει εύκολα με 103-83. Οι Knicks είδαν το πλεονέκτημα τους να εξανεμίζεται και έχασαν και το 5ο παιχνίδι. Ο Jordan έκανε triple-double (29 πόντοι, 14 ασίστ, 10 ριμπάουντ), ο Pippen είχε 28 πόντους και 11 ριμπάουντ και στην πιο κρίσιμη φάση της αναμέτρησης έριξε δύο τάπες στον Charles Smith αποτρέποντας τον από το να βάλει μπροστά τους Knicks με το σκορ στο 95-94 υπέρ των Bulls, που κέρδισαν 97-94.

Εκεί τελείωσαν όλα για τη Νέα Υόρκη που αποκλείστηκε χάνοντας το τελευταίο παιχνίδι στο Chicago 69-88. Οι Bulls πάλι συνέχισαν την μυθική πορεία τους κερδίζοντας και τους Suns 4-2 με τον Jordan να κάνει απίστευτα πράγματα στους τελικούς έχοντας μέσο όρο 41 πόντους, 8.5 ριμπάουντ και 6.3 ασίστ.

Hawks 1997

Στο δεύτερο three-peat οι Bulls ήταν πραγματικά ανίκητοι. Το 1996 έκαναν το τότε καλύτερο ρεκόρ (72-10) στην ιστορία της κανονικής περιόδου, έγιναν η πρώτη ομάδα που έφτασε τις 70 νίκες και στα playoffs κέρδισαν κατά σειρά Heat (3-0), Knicks (4-1), Orlando Magic (4-0) και Seattle SuperSonics (4-2) σε μια σειρά στην οποία προηγήθηκαν 3-0. Την επόμενη χρονιά συνέχισαν το ίδιο τροπάριο. Είχαν το καλύτερο ρεκόρ στο NBA με 69-13 και δεν φαινόταν να υπάρχει ομάδα που θα τους κοιτούσε στα μάτια. Όλο αυτό ανατράπηκε προσωρινά στον δεύτερο γύρο της postseason από τους ανανεωμένους Hawks, αφού στον πρώτο οι Washington Bullets (σ.σ. οι σημερινοί Wizards) δεν προέβαλαν σθεναρή αντίσταση παρά μόνο στο τελευταίο παιχνίδι της σειράς.

Η απόκτηση του Dikembe Mutombo που ήταν ο αμυντικός της χρονιάς το 1997 είχε μετατρέψει την Atlanta σε μία από τις καλύτερες ομάδες της Ανατολής στην οποία είχε τερματίσει 4η με 56-26 πίσω από Chicago, Miami (61-21) και Knicks (57-25). Στον πρώτο γύρο των playoffs όμως κόντεψε να αποκλειστεί από τους Pistons του Grant Hill και χρειάστηκε να ανατρέψει το 2-1 για να περάσει με 3-2, οπότε για τους Bulls έμοιαζε εύκολος αντίπαλος. Τελικά όμως δεν ήταν και ηττήθηκε οριακά (100-97) στο πρώτο παιχνίδι. Οι Bulls δεν πήραν το μήνυμα και στο δεύτερο την είδαν να τους κερδίζει 103-95 με 26 πόντους, 8/9 τρίποντα, 9 ασίστ, 7 ριμπάουντ και 3 κλεψίματα από τον Mookie Blaylock, 27 πόντους από τον Steve Smith και 19 πόντους και 15 ριμπάουντ από τον Mutombo.

Ξαφνικά όλοι άρχισαν να αναρωτιούνται εάν οι Hawks μπορούν να κάνουν την έκπληξη και να αποκλείσουν το Chicago. Αυτό που κατάφεραν όμως ήταν να τους πάρει στα σοβαρά και το διαπίστωσαν όταν στον 3ο αγώνα της σειράς τους κέρδισε 100-80 στην έδρα τους. Τους πήρε και το επόμενο παιχνίδι 89-80 με 27 πόντους από τον Jordan και 26 από τον Pippen και τους έστειλε σπίτι τους με 4-1 επικρατώντας 107-92 πίσω στο United Center.

Hornets 1998

Την ίδια τύχη με τους Hawks είχαν και οι Hornets την επόμενη χρονιά. Οδηγούμενοι από τον Glen Rice και τον Vlade Divac τερμάτισαν 4οι στην Ανατολή με ρεκόρ 51-31 και αφού απέκλεισαν 3-1 την Atlanta στον πρώτο γύρο των playoffs βρέθηκαν αντιμέτωποι με το Chicago που είχε πετάξει έξω με 3-0 τους Nets. Το 83-70 του πρώτου αγώνα δεν έδειχνε πως θα μπορούσαν να ανταπεξέλθουν, όμως στον δεύτερο ανέτρεψαν τα προγνωστικά. Κέρδισαν 78-76 στο United Center με πρωταγωνιστή τον B.J. Armstrong, που ήταν ένας εκ των βασικών συντελεστών του πρώτου three-peat των Bulls και ξαφνικά έγιναν απειλητικοί. Στην θεωρία τουλάχιστον γιατί στην πράξη δεν έκαναν άλλη νίκη.

Οι Bulls απάντησαν με νίκη 103-89 στην Charlotte από όπου έφυγαν με προβάδισμα 3-1, καθώς με 31 πόντους από τον Jordan επικράτησαν 94-80 στο 4ο παιχνίδι. Η σειρά φυσικά ολοκληρώθηκε στο Chicago με νίκη 94-83 χάρη σε 33 πόντους από τον Air και 21 ριμπάουντ από τον Dennis Rodman. Αμέσως μετά τους περίμεναν οι Pacers στους τελικούς της Ανατολής για μια συναρπαστική μονομαχία. Τους ζόρισαν ίσως όσο καμία άλλη ομάδα, όμως από την στιγμή που καμία από τις δύο ομάδες δεν κέρδισε εκτός έδρας στους τελικούς βρέθηκαν με 4-3 οι Bulls.